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谷歌高管的另类梦想:让每个人获得相同的教育
来源:财经焦点      2017-12-18
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财经焦点讯:

  想象一下:你是一家全球最热门企业旗下秘密研发实验室的创始人,拿着高薪享受着特权,每周你的名字会被媒体提两三次。你的作用是想出可改变生活的点子,而迄今为止你最大的点子就是无人驾驶汽车。你被称为这个世界上最有创造力的人之一,而你也很有可能是这个世界上最聪明的人,你是斯坦福大学的教授。

  然后,在职场生涯的巅峰时刻,你却放弃了一切。

  这里的创始人指的是塞巴斯蒂安·斯伦,而研发实验室指的是谷歌X。这个实验室非常神秘,以至于在谷歌工作的人也不了解它。2010年至2012年,斯伦一直是谷歌X的领导者。这个实验室创造了无人驾驶汽车(名为“Waymo”)、Project Loon——旨在通过高空热气球为世界上尚无互联网接入的地区提供互联网接入服务,以及谷歌眼镜——2015年谷歌停止针对消费者销售谷歌眼镜之后,企业现在开始使用谷歌眼镜。

  斯伦之所以离开谷歌X,是因为他对人性的愿景甚至比他认为自己在谷歌X所能做的事情更重要。

  在青少年时期,斯伦把部分时间花在为一款名为“TI-57”的计算器编写程序上。该设备由德州仪器在1977年生产,拥有大约50个程序编制步骤。不过,每次关机时这些步骤都会被消除。需要补充的是,斯伦是在位于佐林根的家中的床上做这件事的。

  每天,他都会遇到新的挑战。在接受CNBC采访时,斯伦说:“在那个时候,有趣的是,在我的世界里有围着我转的东西,当我告诉它做某事时,它就会去做那件事,好吗?因为,我周围的其他人,我的父母、我的兄弟姐妹,等等,我对他们说‘做这个’时,他们不会听我的。”

  除了缓解他青少年时期的挫败感,TI-57还让斯伦能凭借自己所拥有的编程技能去做男孩和女孩都梦想着有一天能做的事情:设计机器人、赢得科技竞赛以及上电视。

  但是,在获得德国波恩大学计算机科学和统计博士学位、成为斯坦福大学终身教授、获得数不清的学术奖项和媒体嘉奖,以及在谷歌X拥有开创性的角色之后,他的抱负最终变得更加世俗和无私心:他想要每个人都拥有学习他所具有的技能的机会,无论他们身处何方。

  在18岁时,一场车祸让斯伦痛失了自己最好的朋友。2011年,他对一位观众说,这个悲剧时刻,让他下决心将自己的一生致力于发明一种能够自己驾驶自己的汽车,为的是挽救那些死于车祸的人(100万人/年)。

  当时,虽然他只是斯坦福大学的一名副教授,但是世界已经开始注意到他。斯伦率领一个团队,创造了一辆无人驾驶汽车,成为2005年无人驾驶机器人挑战赛的冠军。正是因为这场赛事,谷歌的创始人拉里·佩奇注意到了斯伦。为了不引起他人的注意,佩奇还进行了乔装打扮。

  “拉里来看比赛,而且是乔装打扮了一番,比如说戴了帽子和太阳镜,为的是不被别人打扰。但是,他对这场比赛非常感兴趣。事实上,拉里一直是这种技术的信仰者,而且他相信这种技术的时间,远比我所知道的更久。谢尔盖·布林也是如此。他们真的想知道发生了什么事,”斯伦说。

  这辆无人驾驶汽车后来的版本在车顶安装了摄像头,如此一来斯伦团队就能每天都评估它的进展,也由此误打误撞地促成了谷歌街景的研发。

  “我们意识到,视频实际上很令人难以置信。我们去了谷歌,说‘我们愿意帮你们打造街景’。我们如愿以偿——感觉就像获得到了一家很小的初创公司,从斯坦福过渡至谷歌。在谷歌,我和我的四个研究生成为谷歌街景的狂热者。”

  “我们创建了街景,用一种独特的视角去拍摄世界上的每一条街。”

  街景成为了神秘的谷歌X的第一个项目。“我们在别人不知道的一栋楼里工作。至少在一年半的时间里,谷歌里没有人知道我们的存在,”斯伦说。

  2011年,斯伦的TED(指technology, entertainment, design在英语中的缩写,即技术、娱乐、设计)演讲,是电灯泡时刻(指突然醒悟的那一瞬间)。并不是因为他的演讲稿收到的回应(在线点击率接近240万次),而是因为他在TED遇到了一个人,这个人完全启发了他。此人便是萨尔曼·可汗,他所发表的关于利用视频来彻底改造教育的演讲,引发了一系列导致斯伦抛弃谷歌光鲜角色的事件。

  “我去听了创办可汗学院的年轻人萨尔曼·可汗的演讲。他像是一位投资银行家,没有教学证书。但是,他的视频教学却迅速火了起来。他有上千万的学生。我坐在斯坦福的教室内,上着具有代表性的课,脑袋里却在想‘该死,我能做那件事’。”

  于是,斯伦在网上开设了人工智能课程,16万名学生参与起这种,其中2.3万名毕业了。但是,他发现,表现最好的学生并不是来自斯坦福。

  “当他们毕业时,我们会给那些学生和斯坦福学生评分。同样的测试,同样的家庭作业。如此依赖,你就可以在两者之间进行真正的比较。前412名学生中绝大多数不是来自斯坦福的。只有一个表现最好的斯坦福学生,排在第41位。这对我而言,像是一种召唤。我没有预料到:有一天我会成为一名在线导师、一家公司的首席执行官或一家企业的创始人,会想要实现教育民主化。但是,当我了解到有了这种课程,我可以发挥更大的教学影响时,我意识到,‘天哪,一定要做某事’,”他说。

  于是,2012年,斯伦离开了谷歌X,同时Udacity诞生了。

  Nanodegree(纳米学位)、无人驾驶汽车和未来

  人们可能说他们想要改变世界。但是,有了斯伦,很多人相信他。

  他的愿景是,让不管身处何方的人都能获得教育。在Udacity3月举行的Intersect大会上,他对一名听众说:“我有一个梦想,我们可以在全球范围内普及教育。不管是生活在中东地区、或南美地区,都没关系,你可以在任何地方获得相同的教育,然后我们能够彻底地改变世界。”

  在线课程目录Class Central指出,现在Udacity拥有400万名注册用户,从而成为了这个世界上第五大在线教育提供商。不过,Udacity是花了几年的时间,经历一些曲折起伏,才到达今天的位置。在专注于在线教授大学学位且首批课程便获得16万名学生之后,Udacity的注册人数开始减少,一门课程的注册人数只有5000。

  不仅仅是人数不够多,就连媒体也来帮倒忙。《纽约时报》声称,Udacity最初的商业模式是“彻底的失败”。美国教师联盟炮轰斯伦,指责他不该仅收150美元就提供大学课程。

  Udacity的首席营销官Shernaz Daver在接受CNBC采访时说:“我们有一个非常坚硬的支点。两年前,我们决定说,我们并不专注于取代大学,而是专注于终身学习。”

  Udacity的新模式——Nanodegree,为高科技行业的职业提供短期培训课程,其中包括机器人技术、数字营销和无人驾驶汽车技术。Udacity与IBM、奔驰和谷歌在内的一些企业是合作伙伴关系。

  除了Udacity,斯伦正在推进一些新边界,比如说,与拉里·佩奇携手在上个月与硅谷初创公司Kitty Hawk一同发布了一款飞行汽车,以及利用科技来做有营养的快餐。这是斯伦的新迷恋。“现在,在空闲时间里,我完全沉迷于努力在三分半钟之内做出这个世界上最令人惊异、最有营养以及最美味的晚餐,”他说。

  “我们拥有做到这一点的技术。而且,我们已经把食品样本送到那些喜欢我们的食品的著名食品评论家手中。”

  那么,塞巴斯蒂安·斯伦——十几岁就已经成为程序员,后来又成为科学家、发明家、教育学家和人类的服务者——能够将喂养世界加入自己的个人履历吗?要想知道答案,需关注进一步的发展。

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